• Editorial Semana

El primer “mall” de Caguas


Por: Aida Mendoza Rivera


Parece que fue ayer que abrió el primer “mall” en Caguas, pero este año se cumplieron 46 años de aquel momento. La apertura de Plaza del Carmen en 1975 fue sumamente atrayente para la gente de Caguas y pueblos adyacentes. Además de la variedad de tiendas con que comenzó operaciones en sus dos niveles, con González Padín como ancla, sus escaleras eléctricas y su icónica fuente en una de sus entradas y otra en su primer nivel, fueron de gran atractivo para el público. El lugar se convirtió en un punto de encuentro para muchos, especialmente para los adolescentes.


Entre sus primeras tiendas también se encontraban la dulcería Capriccio, una tienda de mascotas, Western Auto, COOP (supermercados), Land Of OZ Arcade, Howard Johnson’s, Water Bed/Radio Shack, Mundo Joven Music Stores y Farmacias El Amal. Supermercados Amigo abrió su primera ubicación en Caguas en Plaza del Carmen Mall en 1989, ocupando el antiguo local de Coop., donde operó hasta 2017.


Aunque antes de 1975 la ciudad contaba con varios centros comerciales de bastante popularidad, como Caguas Shopping Center en la calle Gautier Benítez y Plaza Villa Blanca, el concepto de Plaza del Carmen era algo innovador. El Caguas Shopping Center tuvo como eje de su actividad la tienda Woolworth’s, hasta que la cadena estadounidense cerró todas sus tiendas en 1997. En el otro extremo operaba Grand Union. Esta cadena de supermercados también estuvo, aunque por más tiempo, en el centro comercial de Villa Blanca, donde también operaron tiendas tan emblemáticas como Barker’s, Lafayette, Farmacias Moscoso, Bata, Caguas Tartak, el restaurant Lum’s y sucursales del Banco de Ponce y el First Federal Bank (ahora FirstBank).


También había pequeños centros comerciales en varias urbanizaciones, de acuerdo a los códigos de construcción de la époc. Algunos de estos todavía se mantienen funcionando, como el de Villa Carmen. Otros sobreviven, aunque con menor actividad, como es el caso de Bonneville Terrace (Avenida Degetau).


Ya para principios de la década del 1980, Plaza del Carmen gozaba de tal popularidad, que hasta fue escenario en su estacionamiento de una concentración política del Partido Popular Democrático y más tarde tarima de espectáculos de artistas de gran renombre, como Danny Rivera y Lucecita Benítez. En diferentes momentos se presentaron en su interior programas de televisión y transmisiones especiales de emisoras de radio.


En la década de 1990 el centro comercial sufrió una baja con el cierre de González Padin, que fue seguido por otros cierres de tiendas. Sin embargo, el centro comercial pudo recuperarse económicamente con la apertura de otros establecimientos y del centro de servicio al cliente de la Puerto Rico Telephone Company (hoy Claro), que se mantuvo ahí hasta hace pocos años.


Unas tiendas vienen y otras se van, en la actualidad tenemos muchos centros comerciales en Caguas y a su vez tenemos menos población. Por un lado es bueno tener diversidad para buscar mejores precios, pero por el otro los comerciantes tienen que buscar diversas alternativas para atraer a los consumidores.


Por otro lado, no cabe duda que el comercio se ha afectado grandemente por las diversas crisis que ha sufrido en país en los últimos anos tales como huracanes, terremotos y la pandemia del Covid-19.